Élevée en sel : un facteur de risque pour la maladie d'Alzheimer

John Lopes Ph.D.

 Le processus évolutif a naturellement intégré le sel, un ingrédient nutritif absolu, aux papilles gustatives. Depuis le millénaire, le sel est utilisé comme conservateur pour les cornichons, la viande et le poisson pour empêcher la détérioration par les micro-organismes. Même les animaux ont soif de sel. Une matriarche d'éléphants conduit le troupeau sur plusieurs kilomètres jusqu'aux rochers salés pour obtenir un complément alimentaire. Les calopsittes parcourent des centaines de kilomètres vers des sommets de montagne salés éloignés pour satisfaire leurs besoins alimentaires en sel.

Bien que le sel ait longtemps été associé à l'hypertension artérielle. Dans un style de vie pressé, il est difficile d'obtenir des hamburgers à faible teneur en sel, des frites, des sandwichs au jambon, des hot-dogs, des pizzas et d'autres produits de restauration rapide. Même dans les restaurants réguliers, il est difficile de commander un repas à faible teneur en sel.

Des découvertes récentes suggèrent qu'en plus de l'hypertension artérielle, une teneur élevée en sel peut également provoquer un accident vasculaire cérébral, une diminution de la cognition et des souvenirs. Le Dr Costantino Iadecola et une équipe de chercheurs de Weill Cornell Medicine ont découvert que les souris nourries avec des régimes riches en sel avaient du mal à reconnaître de nouveaux objets et à naviguer dans un labyrinthe. Ils ont découvert qu'un régime riche en sel réduisait le niveau d'enzyme (oxyde nitique synthase) qui produit du NO (oxyde nitrique). L'oxyde nitrique aide les vaisseaux sanguins à se détendre, ce qui entraîne une augmentation du flux sanguin. Un régime riche en sel stimule les cellules TH-17 dans l'intestin grêle pour produire de l'interleukine-17 plasmatique circulante qui à son tour inhibe l'oxyde nitrique synthase dans les cellules endothéliales cérébrales (Giuseppe Faraco, et al, Nature Neuroscience).. Ainsi, une alimentation riche en sel inactive la synthase d'oxyde nitrique endothélial dans les cellules endothéliales

Les scientifiques ont découvert que la réduction des fonctions de réflexion et de mémoire était directement liée à des niveaux d'oxyde nitrique plus faibles. Après avoir été placées sous un régime riche en sel pendant 12 à 36 semaines, les souris ont été testées pour les fonctions cognitives et leur cerveau a été examiné pour les changements moléculaires.

 Les souris suivant un régime riche en sel avaient réduit le flux sanguin vers le cerveau, ce qui entraînait de moins bonnes performances sur un ensemble standard de tâches cognitives. Des investigations plus poussées par les chercheurs ont montré que seule la réduction du flux sanguin vers le cerveau n'expliquait pas entièrement la réduction de la cognition chez les souris. Des études moléculaires avancées ont montré que les effets d'une teneur élevée en sel sur la phosphorylation de la protéine tau étaient médiés par les niveaux d'oxyde nitique et non par la réduction du flux sanguin. En d'autres termes, l'oxyde nitique empêche la phosphorylation et une teneur élevée en sel inhibe l'enzyme eNOS qui produit l'oxyde nitique.

 On sait qu'une protéine appelée TAU s'accumule dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer. L'équipe de recherche a découvert qu'un régime riche en sel réduit le niveau d'oxyde nitrique, ce qui entraîne indirectement l'ajout de groupes phosphate (phosphorylation) au TAU. Lorsque la protéine TAU phosphorylée s'agglutine dans le cerveau. Les touffes de TAU sont liées à certaines démences, comme la maladie d'Alzheimer.

Une étude précédente de l'équipe a montré que même avec des régimes riches en sel, les souris, nourries avec un composé qui augmente la production d'oxyde nitrique, peuvent surmonter l'accumulation de phosphorylation de tau. D'autres études avec des souris dépourvues de TAU n'ont eu aucun effet délétère sur les tâches cognitives avec un régime riche en sel.

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